無煙火藥是槍炮在發射彈藥後不產生黑色煙霧的火藥。它們是將植物纖維素浸泡在硝酸溶液中,經過化學反應後生成的化合火藥,不同於以硝硫炭三種原料拌和的混合火藥。無煙火藥有硝化棉和硝化甘油兩大類,硝化棉無煙火藥由法國工程師維列於公元1884年製成,它們在點火後全部生成 CO2、CO、H2、N2 和水蒸氣,所以氣體量大,是等量黑色火藥所生氣體的三倍,很快被用於製造槍炮彈。硝化甘油無煙火藥由瑞典工程師諾貝爾於 1888 年製成,不久被一些國家採用。中國在 1881 年已試製成硝化棉無煙火藥,於 1895 年開機進行批量生產。上海江南製造局無煙火藥廠在 1895 至 1904 年的十年中,共製無煙火藥 40 萬 6 千磅,供製造槍炮彈用。黑色火藥與無煙火藥的大量製造,使中國火藥工業在三十年的時間內擺脫了落後狀態,基本上達到了當時世界無煙火藥的製造水平,除規模和產量不及歐美的大兵工廠外,在時間上也只晚十年左右,這是難能可貴的。