汉字的起源与变迁
中国字是象形文字。中国字是谁创造的?早在战国时期(公元前5世纪-公元前3世纪),即已流行黄帝的史官仓颉创造了最早的汉字的说法。传说中的仓颉是河南濮阳人,现在在陕西存有纪念他的仓颉庙。但现代学者认为,中国汉字应起源于原始图画,是古代许多人参与创造并慢慢形成的。
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本专题作者:
中国社科院语言研究所郭小武教授。

最早的汉字由大汶口文化晚期(约4800年前)陶器上的刻画符号演变而来。距今约3400年到2700年的殷周时代是汉字的「甲金时代」。刻在龟甲兽骨上关于占卜的文字称为甲骨文,刻铸在青铜器上的铭文称为金文。从战国到魏晋时代(公元前5世纪-公元5世纪),人们主要是在狭长的竹片或木片上写字的,这称为简书,也有写在绢帛上的,称为帛书。

汉字的构成是有规律的,古代学者研究总结出汉字有六种构成方法,称为「六书」。六书指象形、指事、会意、形声、转注、假借。比如「自」在甲骨文里写作一道鼻梁,两个鼻孔,像人的鼻子,是鼻子的意思。后来慢慢发展出「自己」的意思。古人很早就发现狗的鼻子十分灵敏,懂得辨识气味,所以「臭」字由表示鼻子的「自」和「犬」组成。

汉字在公元前3世纪开始成熟。先秦时期的文字被宽泛地称为大篆。公元前221年秦始皇统一中国之后,令丞相李斯统一全国文字。李斯在秦国文字的基础上改造成通行的新字体,称为小篆。

汉字在发展演变过程中,字形、字音、字义一直在发生变化,只有通过各个时代的「字书」才能了解每个汉字在每个时期的意思。中国最著名的字书是东汉文字学家许慎写于公元2世纪的《说文解字》,该书是中国最早的文字学经典著作。它收录汉字一万多个,第一次系统地论述了汉字自萌生到东汉前的演变过程。许慎还首创了沿用至今的部首编排法。

汉字的书写形式也在不停演变。公元3至5世纪形成的楷书法则严谨,易于辨认,因此沿用至今。古代书法家在书写楷书时创造出带有个人风格的书体,比如唐代欧阳询所创的「欧体」,颜真卿所创的「颜体」,柳公权的「柳体」,到今天一直是中国读书人练习书法的范本。

在历史上,汉字一直在经历着简化的过程。古文字字形有图形性,书写起来比较麻烦,因此最初的简化主要是由以图形为主转变为以线条为主。唐宋时期,由于刻印技术进步,书籍出版大量增加,通俗文学繁荣,简体字也就在民间广为流行。二十世纪初以来,为了教育民众的便利,很多学者呼吁大规模推行简化汉字。这一思潮在新中国成立以后得到官方的支持。1952年,中国成立文字改革研究委员会,推行简化汉字方案。香港、台湾和澳门仍然沿用繁体字。

中国到底有多少个汉字?清朝康熙皇帝令人编写的《康熙字典》完成于1716年,收汉字47,035个,堪称详备。上世纪五十年代学者整理出常用3000字,只要能够掌握,便可读懂一般的书报。

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